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Les véritables impacts de notre alimentation sur l'environnement

Il est indéniable que notre alimentation, quel que soit notre régime alimentaire, impacte l’environnement. Voyons précisément de quelle manière.

Deux scientifiques anglais, J. Poore et T. Nemecek de l’Université d’Oxford (1) ont consolidé les données sur les multiples impacts environnementaux de 38 000 exploitations agricoles produisant 40 biens agricoles différents dans le monde dans une méta-analyse comparant différents types de systèmes de production alimentaire.

Le coût environnemental de la production de ces mêmes biens peut être très variable.

La liste ici montre un résumé de certains des principaux impacts mondiaux :

  • L'alimentation représente plus d'un quart (26 %) des émissions mondiales de gaz à effet de serre ;

  • La moitié des terres habitables du monde (sans glace ni désert) est utilisée pour l'agriculture ;

  • 70 % des prélèvements mondiaux d'eau douce sont utilisés pour l'agriculture ;

  • 78 % de l'eutrophisation mondiale des océans et des eaux douces (la pollution des cours d'eau par des polluants riches en nutriments) est causée par l'agriculture ;

  • 94 % de la biomasse des mammifères (à l'exclusion des humains) est constituée par le bétail. Cela signifie que le bétail dépasse les mammifères sauvages par un facteur de 15 à 1.4. Sur les 28 000 espèces évaluées comme étant menacées d'extinction sur la liste rouge de l'UICN (International Union for Conservation of Nature), l'agriculture et l'aquaculture sont considérées comme une menace pour 24 000 d'entre elles.

L'alimentation est donc au cœur de la lutte contre le changement climatique, de la réduction du stress hydrique et de la pollution, de la restitution des terres aux forêts ou aux prairies et de la protection de la faune et de la flore sauvages.


Les véritables impacts de notre alimentation sur l'environnement

La moitié des terres habitables du monde (sans glace ni désert) est utilisée pour l'agriculture.

Pendant une grande partie de l'histoire de l'humanité, la plupart des terres du monde étaient sauvages : forêts, prairies et arbustes dominaient ses paysages. Au cours des derniers siècles, la situation a radicalement changé : les habitats sauvages ont été éliminés en les transformant en terres agricoles.

La répartition de la surface terrestre mondiale aujourd'hui : 10 % de la planète est couverte de glaciers, et 19 % de terres stériles - déserts, salines, plages, dunes de sable et rochers exposés- forment ce que nous appelons des "terres habitables".

La moitié des terres habitables est utilisée pour l'agriculture (2).

Il ne reste donc que 37 % pour les forêts, 11 % pour les arbustes et les prairies, 1 % pour la couverture d'eau douce, et le 1 % restant - une part beaucoup plus faible que ce que beaucoup soupçonnent - est constitué de zones urbaines construites qui comprennent des villes, des agglomérations, des villages, des routes et d'autres infrastructures humaines.

Il existe également une répartition très inégale de l'utilisation des terres entre le bétail et les cultures destinées à la consommation humaine. Si l'on combine les pâturages utilisés pour le broutage avec les terres utilisées pour les cultures destinées à l'alimentation animale, le bétail représente 77 % des terres agricoles mondiales. Alors que le bétail occupe la plupart des terres agricoles du monde, il ne produit que 18 % des calories et 37 % des protéines totales (1).

L'alimentation représente plus d'un quart des émissions mondiales de gaz à effet de serre

Le système alimentaire mondial, qui englobe la production et les processus post-fermiers tels que la transformation et la distribution, est un contributeur clé aux émissions. Et c'est un problème pour lequel nous n'avons pas encore de solutions technologiques viables.

  • L'élevage et la pêche représentent 31% des émissions alimentaires.

Le bétail - les animaux élevés pour la production de viande, de produits laitiers, d'œufs et de fruits de mer - contribue aux émissions de plusieurs manières. Les ruminants, principalement les bovins, par exemple, produisent du méthane par leurs processus digestifs (dans un processus appelé "fermentation entérique"). La gestion du fumier, la gestion des pâturages et la consommation de carburant des bateaux de pêche entrent également dans cette catégorie.

  • La production de cultures représente 27 % des émissions alimentaires.

21 % des émissions alimentaires proviennent de la production de cultures destinées à la consommation humaine directe et 6 % de la production d'aliments pour animaux. Il s'agit des émissions directes qui résultent de la production agricole - cela comprend des éléments tels que le rejet d'oxyde nitreux provenant de l'application d'engrais et de fumier, les émissions de méthane provenant de la production de riz et le dioxyde de carbone provenant des machines agricoles.

  • L'utilisation des terres représente 24 % des émissions alimentaires.

Deux fois plus d'émissions résultent de l'utilisation des terres pour le bétail (16 %) que pour les cultures destinées à la consommation humaine (8 %). L'expansion agricole entraîne la conversion des forêts, des prairies et d'autres "puits" de carbone en terres cultivées ou en pâturages, ce qui entraîne des émissions de dioxyde de carbone.

Les chaînes d'approvisionnement sont responsables de 18 % des émissions alimentaires.

La transformation des aliments (conversion des produits de la ferme en produits finis), le transport, l'emballage et la vente au détail nécessitent tous de l'énergie et des ressources. Nombreux sont ceux qui pensent que manger local est la clé d'un régime alimentaire à faible teneur en carbone, mais les émissions dues au transport ne représentent souvent qu'un très faible pourcentage du total des émissions alimentaires, soit 6 % seulement à l'échelle mondiale.


Les déchets alimentaires sont responsables de 6 % des émissions mondiales de gaz à effet de serre

Les déchets alimentaires sont responsables de 6 % des émissions mondiales de gaz à effet de serre


Environ un quart des calories produites dans le monde sont jetées, elles sont gâchées ou déversées dans les chaînes d'approvisionnement, ou encore gaspillées par les détaillants, les restaurants et les consommateurs (3). Tout cela a un coût environnemental. L'étude de Poore et Nemecek (2018) a montré que près d'un quart - 24 % - des émissions de l'alimentation proviennent d'aliments perdus dans les chaînes d'approvisionnement ou gaspillés par les consommateurs. Près des deux tiers de ces émissions (15 % des émissions alimentaires) proviennent de pertes dans la chaîne d'approvisionnement qui résultent de mauvaises techniques de stockage et de manutention, d'un manque de réfrigération et de la détérioration lors du transport et de la transformation. Les 9 % restants proviennent des denrées alimentaires jetées par les détaillants et les consommateurs. Cela signifie que le gaspillage alimentaire est responsable d'environ 6 % du total des émissions mondiales de gaz à effet de serre. En fait, il est probable qu'il soit légèrement plus élevé puisque l'analyse de Poore et Nemecek (2018) n'inclut pas les pertes de nourriture à la ferme pendant la production et la récolte. Pour mettre les choses en contexte : il s'agit d'environ trois fois les émissions mondiales de l'aviation. Ou, si nous devions le mettre dans le contexte des émissions nationales, ce serait le troisième émetteur mondial. Seuls la Chine (21%) et les États-Unis (13%) en émettent davantage. La réduction des émissions provenant de la production alimentaire sera l'un de nos plus grands défis dans les décennies à venir. Contrairement à de nombreux aspects de la production d'énergie où il existe des possibilités viables de développer les énergies à faible teneur en carbone - énergies renouvelables ou nucléaire -, les moyens de dé-carboniser l'agriculture sont moins évidents. Nous avons besoin d'intrants tels que les engrais pour répondre à la demande alimentaire croissante, et nous ne pouvons pas empêcher le bétail de produire du méthane. Nous aurons besoin d'un ensemble de solutions : modification des régimes alimentaires, réduction des déchets alimentaires, amélioration de l'efficacité agricole et technologies qui rendent les alternatives alimentaires à faible teneur en carbone évolutives et abordables.

Voir aussi l'article : Conditionnés pour trop manger

(1) Reducing food's environmental impacts through producers and consumers - J. Poore

T. Nemecek - Department of Zoology, University of Oxford, New Radcliffe House, Oxford OX2 6GG, UK - Science 01 Jun 2018: Vol. 360, Issue 6392, pp. 987-992 DOI: 10.1126/science.aaq0216

(2) Ellis, E. C., Klein Goldewijk, K., Siebert, S., Lightman, D., & Ramankutty, N. (2010). Anthropogenic transformation of the biomes, 1700 to 2000. Global Ecology and Biogeography, 19(5), 589-606.

(3) Searchinger, T. et al. (2018). Creating a Sustainable Food Future—A Menu of Solutions to Feed Nearly 10 Billion People by 2050. World Resources Institute.

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